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Naissance de « Pierre Gassendi », mathématicien, philosophe, théologien et astronome français

22 janvier 1592

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La légende veut que Pierre Gassendi ait commencé à se passionner pour les beautés du ciel en gardant les troupeaux de ses parents pendant la nuit. Enfant, il a suivi les cours des écoles de Digne, et fit preuve de grandes dispositions pour les langues et les mathématiques. Il s’inscrit par la suite à l’Université d’Aix-en-Provence, où il suit l’enseignement philosophique de Philibert Fesaye.

De 30 ans plus jeune que Galilée, Gassendi, s’est consacré en astronomie à l’observation et à la description du mouvement des planètes, des éclipses de Soleil et à l’évolution des taches solaires. Une de ses observations les plus marquantes a lieu le 7 novembre 1631 lors du passage de la planète Mercure devant le Soleil (un transit). Elle lui assure une place dans le panthéon de l’astronomie. Alors qu’on ne peut observer la planète à l’œil nu, il a l’idée de faire projeter son image sur une feuille de papier. Cela lui permet de se rendre compte de la petitesse de la planète. Il en a tiré une publication :

- Mercurius in Sole visus, Parisiis, pro voto et admonitione Kepleri.

Ses travaux portent également sur la propagation des sons ainsi que sur les lois du mouvement et de l’inertie, et en collaboration avec Pierre de Fermat sur l’étude des graves. Opposé à l’astrologie, il entretint une querelle avec Jean-Baptiste Morin. Ce dernier alla jusqu’à prédire la mort prochaine du philosophe dès 1650.


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